El uso y la privatización del agua

El agua (H2O) no es la sustancia más escasa en nuestro planeta, sin embargo, representa nuestro recurso natural más vital ya que todas las formas de vida terrestres –plantas, animales y seres humanos— dependemos de ella para sobrevivir. La mayoría de la gente sabe que el agua cubre cerca de dos tercios de la superficie total del planeta, pero pocos saben que la mayoría de esa agua es salada y que solo un 2.5 por ciento es agua dulce adecuada para beber y cultivar alimentos. Además, menos de un uno por ciento del suministro de agua dulce del mundo está disponible para los seres humanos y los ecosistemas ya que la mayoría de esta se encuentra congelada en las remotas regiones del Ártico y la Antártica. [1]

En la actualidad, al menos 1.1 mil millones de personas (cerca de un sexto de la población humana mundial) no tienen acceso adecuado al agua limpia y potable, y 2.6 mil millones de personas carecen de saneamiento adecuado 2, lo que ocasiona casi 250 millones de los casos de enfermedad y entre diez y veinte millones de muertes anualmente en todo el mundo.[3] Y a pesar de que el agua es un recurso renovable que se puede gestionar de forma sostenible y equitativa, el hecho es que el suministro mundial de agua merma rápidamente debido al uso inapropiado, a la contaminación y a las estrategias mercantilistas de privatización. Mientras tanto, conforme la población humana continúa creciendo, el consumo de agua se duplica cada 20 años[4] e intervienen otros factores (como el calentamiento global) que tendrán un enorme impacto en las reservas futuras de agua dulce.[5] A la luz de las proyecciones de los demógrafos, según las cuales para 2025 dos tercios de la humanidad vivirán en zonas del planeta con suministro limitado de agua[6], los analistas políticos especulan que en las próximas décadas estallarán guerras por el control de los menguantes recursos hídricos.[7]

La actividad pecuaria y el uso del agua

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La agricultura emplea mucha más agua fresca en todo el mundo que cualquier otra actividad humana: cerca de un 60 por ciento del total mundial.[8] Una gran parte de esa agua se destina a la irrigación, aunque una proporción significativa (cerca de un ocho por ciento) se dedica a la crianza de animales para obtener carne, leche y huevos. El consumo de agua en la actividad pecuaria varía ampliamente de país en país, sin embargo, en los Estados Unidos, por ejemplo, esta actividad consume casi la mitad del total del agua fresca cada año, con una tasa de extracción diaria de cerca de 1.8 mil millones de galones (6.8 mil millones de litros)[9].

El principal uso que la actividad pecuaria da al agua es en la irrigación de los cultivos forrajeros destinados a la crianza de animales para servir de alimento. Según un estudio de la Universidad de Cornell, en los Estados Unidos cada año se alimenta a estos animales con 253 millones de toneladas de granos, cuya producción consume un total de 66 mil millones de galones (250 mil millones de litros) de agua.[10] En la actividad pecuaria el agua también se utiliza para:

la hidratación (dar de beber a los animales);
– la limpieza (el lavado de los animales y de las instalaciones con mangueras, y la remoción de los desechos)
– el procesamiento (la matanza, desentrañamiento y deshuesado);
– el aprovechamiento (convertir partes del cuerpo no utilizadas en subproductos); y…
– el curtido de pieles (el remojo de los cueros para extraer la sal y la suciedad). [10]

También se necesitan distintas cantidades de agua para la producción de carne dependiendo de la especie de animal que se esté “procesando”. Por ejemplo, en la cría de cerdos se consume más agua que para cualquier otro ganado ya que en muchas granjas de cría intensiva se utilizan sistemas de descarga en los que, básicamente, los animales viven sobre suelos enrejados. Sus excrementos caen directamente en fosas que se encuentran debajo y que se drenan periódicamente. Los excrementos son arrastrados por el agua hasta las fosas de estiércol líquido.[12] Al considerar el gasto de agua por “unidad” en el procesamiento de aves para carne (pollos, pavos y patos), este tiende a ser mayor que el utilizado en la producción de cerdos o vacas. Esto se debe al uso del agua en procesos adicionales, como son el aturdimiento y paralización de las aves en baños electrificados antes del degüelle, el escaldado de las aves aun vivas en agua hirviente antes del desplume, el transporte de las partes no comercializables (Ej., cabezas y patas) en tolvas hasta las pilas de aprovechamiento, y la conservación de los cuerpos en tanques de enfriamiento.[13] La actividad pecuaria industrial no solo es una de las principales causas de la contaminación del agua en el mundo sino que, al contaminarla con estiércol, el vertido de fertilizantes y otras sustancias tóxicas, contribuye también al agotamiento de las reservas de agua dulce del mundo. Aunque una parte del agua utilizada en la industria se reúsa y recicla, entre el 80 y el 95 por ciento acaba como agua residual. Esta normalmente contiene residuos de sangre, heces, pelo, grasa, plumas y huesos, y también puede albergar patógenos (como la Salmonella) que pueden infectar al agua potable y enfermar a la gente. [14]

La privatización del agua: El control empresarial contra el control ciudadano

El agua es un derecho y se puede conservar para el beneficio de todos, sin embargo, la actividad pecuaria industrial utiliza y contamina una cantidad desproporcionada de este recurso tan esencial incluso mientras millones de personas mueren todos los años por la falta de agua limpia. Al hacerse cada vez más escaza, el valor del agua como mercancía aumenta, y los conglomerados multinacionales están más que dispuestos a sacar provecho de una situación que tiende a deteriorarse, al comprar los derechos sobre el agua en todos los continentes. Al igual que el abuso del agua por la actividad pecuaria industrial, la privatización representa otra amenaza al suministro mundial de agua dulce.

Cerca del 90 por ciento de las reservas mundiales de agua dulce permanecen en manos públicas, sin embargo, la privatización se está volviendo algo más común conforme los gobiernos necesitados de recursos son cada vez más incapaces de dar mantenimiento a los deteriorados sistemas municipales de purificación y abastecimiento de agua, los que a menudo se construyeron hace varias décadas.[15] La historia ha mostrado, sin embargo, que en los lugares donde la privatización se ha implementado, esta ha dado pruebas de haberse convertido en una causa más de los problemas de escasez crónica de agua en vez de una solución a ellos. Debido a que las empresas se preocupan más (por naturaleza) por ganar dinero que por defender los mejores intereses de las personas y de las comunidades, la privatización del agua ha provocado corrupción, la impunidad empresarial, la pérdida de las instituciones locales, la relajación de las normas de calidad, y el aumento excesivo de las tarifas que excluye a las gente pobre del acceso al agua.

Ejemplo 1: Nestlé en los Estados Unidos

water_small2Nestlé es una de las compañías del sector alimentario más grandes del mundo y ha incursionado también en el negocio del agua. Alquila o posee 50 fuentes de agua en todos los Estados Unidos.[16] Sin embargo, en muchos de los lugares donde Nestlé tiene operaciones, ha explotado los acuíferos de forma ilegal [17], ha recurrido a prácticas de inflación de precios [18], y ha polarizado a las comunidades.[19] Por ejemplo, a lo largo de varios años Nestlé invirtió una gran cantidad de dinero en Colorado en negociaciones sobre derechos de explotación de agua con la junta de comisionados del condado de Chaffee, compuesta de tres miembros, y con el Concejo Municipal de Aurora, al mismo tiempo que compraba tierras en zonas cercanas al cauce del río Arkansas. Cerca de un 80 por ciento de los 17,000 vecinos del condado se oponía al plan [20] debido principalmente a las advertencias lanzadas por los ambientalistas (en referencia a los efectos perjudiciales que sufrieron las comunidades en las que operó Nestlé) en cuanto a las consecuencias potencialmente devastadoras sobre la cuenca de la ciudad de Aurora y los humedales cercanos. [21] Tras una votación de siete a cuatro a favor del plan en el Concejo Municipal de Aurora y un acuerdo unánime en el mismo sentido por los comisionados del condado de Chaffee, en los próximos diez años Nestlé podrá extraer 650 millones de galones (2,500 millones de litros) de agua del Valle Arkansas en cargamentos diarios de 25 camiones con 8,000 galones (30,300 litros) cada uno, los cuales viajarán 120 millas (193 km) hasta la planta de embotellamiento en Denver, en la que se llenarán millones de botellas de plástico bajo la marca Arrowhead Springs que se venderán en el occidente de los Estados Unidos. [22] Nestlé no solo enfrenta la presión de los vecinos que quieren restituido el control de sus recursos hídricos sino que se encuentra en el centro de la creciente controversia en torno al agua embotellada. Esta compañía controla casi un tercio del lucrativo mercado del agua embotellada en los Estados Unidos con siete marcas subsidiaras producidas localmente (incluye Arrowhead Springs, Calistoga y Poland Springs), lo que convierte a Nestlé en uno de los principales contribuyentes a una de las amenazas ambientales más relevantes en la actualidad. Esto se debe a que los consumidores de los Estados Unidos adquieren cerca de 28 mil millones de botellas de agua todos los años pero solo reciclan un 23 por ciento de esas botellas derivadas del petróleo que se usan para agua o bebidas gaseosas. El resto acaba como basura en las orillas de las carreteras, en los rellenos sanitarios y en los océanos, liberan toxinas a los ecosistemas y tardan miles de años en degradarse. [24]

Ejemplo 2: Vivendi y Suez en México

La privatización del agua se ha afianzado también en México gracias a la iniciativa PROMAGUA del presidente Vicente Fox, la cual utiliza los $250 millones de un préstamo del Banco Mundial para promover la privatización de los recursos hídricos del país. Este programa, que ya funciona en 27 de los 30 estados de México, invita a las ciudades con 100,000 habitantes o más a traspasar sus concesiones de agua a compañías privadas con contratos que duran entre cinco y cincuenta años. Lo anterior les ha permitido a Vivendi y a Suez, dos de los principales protagonistas en el negocio del agua, asociarse con compañías más pequeñas para convertir un quinto de los acueductos municipales de México en negocios lucrativos. Sin embargo, como parte del proceso de ganar enormes cantidades de dinero con la privatización de los servicios públicos de México, estas compañías transnacionales han elevado drásticamente los precios de los servicios, los cortan a los consumidores que no los puedan pagar, han deteriorado la calidad del agua, y han escatimado inversiones en el mejoramiento de infraestructuras básicas. [25] Ambas compañías son de capital extranjero y mantienen grandes operaciones en los Estados Unidos. En 1999 Vivendi se convirtió en la mayor compañía dedicada al agua en Norteamérica tras adquirir US Filter (uno de los principales fabricantes de sistemas de purificación de agua tanto de tipo comercial como residencial). [26] Suez, por su parte, es la compañía matriz de United Water; el segundo mayor operador privado de acueductos municipales en los Estados Unidos, donde se ha ganado una reputación por la destrucción ambiental que causa. Por ejemplo, Suez ha sido responsable del desbordamiento de aguas servidas en Milwaukee, Wisconsin, la contaminación de agua potable en Gloucester, Massachusetts, y docenas de infracciones a los límites de descarga en Gary, Indiana. [27] Por lo tanto, si Suez, Vivendi u otras compañías privadas tratan de tomar el control del acueducto municipal en su comunidad, no dude en unirse a cualquier esfuerzo (u organizarlo usted mismo) dedicado a preservar este recurso en manos públicas.

Ejemplo 3: Bechtel en Bolivia

Quienes quieren privatizar el agua muestran un patrón constante de abusos sociales, ambientales y económicos, y en respuesta a eso ha emergido un movimiento mundial opuesto a que los intereses privados asuman el control de los recursos colectivos. Este movimiento ha ganado algunas batallas decisivas. Entre las más notorias de ellas se encuentra el levantamiento popular en Bolivia en contra de Bechtel Corporation, la quinta mayor compañía de capital privado en los Estados Unidos, [28] la cual había asumido el control del sistema de suministro de agua en la región de Cochabamba en 1999. Bechtel subió las tarifas del agua en un 300 por ciento, [29] cortó el servicio a las personas que ya no podían pagarlo e incluso impidió a los vecinos que recolectaran agua de lluvia a menos que obtuvieran un permiso legal. Las políticas opresivas de Bechtel propiciaron disturbios masivos que duraron varios meses y que alejaron a los inversionistas extranjeros del país. En 2000 Bechtel finalmente abandonó sus operaciones en Cochabamba y devolvió el control del suministro de agua al pueblo. [30] A pesar de esto, la lucha en contra de la privatización del agua continúa en Bolivia [31] y en otros países de Suramérica.[32]

Ejemplo 4: Coca Cola en India

Poco después de que a la planta de Coca Cola Company se le concedió la licencia para fabricar sus bebidas en la villa de Plachimada, esta empezó a extraer 1.5 millones de litros de agua adicionales al día de las reservas locales, de forma ilegal. Esto causó que la tabla de agua se desplomara, lo que dejó a los agricultores sin suficiente líquido para irrigar sus cultivos y mermó el suministro de agua potable de la comunidad. A la vez que robaba el agua de la gente, la planta de Coca Cola producía desechos que contaminaban los campos agrícolas, los pozos subterráneos y los canales de agua, por lo que los vecinos se vieron obligados a caminar largas distancias para obtener agua potable. En respuesta a esta situación, los habitantes de Plachimada iniciaron un movimiento que pretendía clausurar la planta y que recibió atención internacional. Su llamado a la acción decía: “¡Cuando bebes una Coca Cola, bebes la sangre de la gente!” Con gran éxito, el movimiento logró que Coca Cola se retirara de la zona en 2004, cuando su planta fue oficialmente clausurada. Esto inspiró a muchas otras campañas en todo el país que luchaban contra el saqueo de los suministros de agua locales que cometían las plantas productoras de bebidas gaseosas. [33] No obstante, las compañías privadas continúan tomando el control de los recursos hídricos municipales de la India con efectos desastrosos similares a los de Plachimada.[34]

Lo que usted puede hacer para ayudar

Al adoptar una forma de vida vegana, usted puede reducir drásticamente su consumo dietético de agua ya que la producción de alimentos de origen vegetal demanda mucha menos agua que la producción de alimentos de origen animal. [35] Usted también contribuye al no comprar agua embotellada y al boicotear a compañías como Nestlé y Coca Cola, cuyas estrategias de privatización del agua les hacen daño a la gente y al ambiente.

Referencias 

[1] “Earth’s Freshwater.” National Geographic. https://www.nationalgeographic.org/media/earths-fresh-water/ (8/23/17)

[2] “Coping with water scarcity.” Food and Agriculture Organization of the United Nations. 2007.
http://www.fao.org/newsroom/en/focus/2007/1000521/index.html (12/04/10)

[3] Malik, A., Abubakar, M. et al. “Water-Borne Diseases, Cost of Illness and Willingness to Pay for Diseases Interventions in Rural Communities of Developing Countries.” Iranian Journal of Public Health. 2012. https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC3469006/ (9/6/17)

[4] Interlandi, Jeneen. “The New Oil: Should private companies control our most precious natural resource?” Newsweek. October 08, 2010. http://www.newsweek.com/2010/10/08/the-race-to-buy-up-the-world-s-water.html# (12/04/10)

[5] Gleick, P. H., Singh, A., and Shi, H. “Threats to the World’s Freshwater Resources.” Pacific Institute for Studies in Development, Environment, and Security. 2001. http://pacinst.org/wp-content/uploads/2013/02/threats_to_the_worlds_freshwater1.pdf (9/7/17)

[6] “Water Scarcity.” UN Water. Retrieved 8/23/17 from http://www.unwater.org/water-facts/scarcity/

[7] Shiva, Vandana. Water Wars: Privatization, pollution, and profit. Cambridge, MA: South End Press, 2002.
http://books.google.com/books?id=J7CGlu6&sig=rRYWh4AaYycGZCg&saonepage&q&f=false(12/11/10)

[8] “Aquastat fact sheet.” Food and Agriculture Organization of the United Nations. 2008.http://www.fao.org/nr/water/aquastat/water_use/index.stm (4/12/13)

[9] “Estimated Use of Water in the United States in 2000.” US Geological Survey.http://pubs.usgs.gov/circ/2004/circ1268/htdocs/table08.html (12/04/10)

[10] Pimentel, D., Berger, B. et al. “Water Resources, Agriculture and the Environment.” College of Agriculture and Life Sciences, Cornell University. 2004.http://ecommons.cornell.edu/bitstream/1813/352/1/pimentel_report_04-1.pdf (12/04/10)

[11] “Livestock’s role in water depletion and pollution,” Livestock’s Long Shadow, Food and Agriculture Organization. Retrieved 3/8/2013 from ftp://ftp.fao.org/docrep/fao/010/a0701e/a0701e04.pdf

[12] Livestock’s Long Shadow: Environmental Issues and Options.” The United Nations: Food and Agriculture Organization. 2006. Retrieved 3/8/2013 from http://www.fao.org/docrep/010/a0701e/a0701e00.HTM

[13] “Livestock’s role in water depletion and pollution,” Livestock’s Long Shadow, Food and Agriculture Organization. Retrieved 3/8/2013 from ftp://ftp.fao.org/docrep/fao/010/a0701e/a0701e04.pdf

[14] “Livestock’s role in water depletion and pollution,” Livestock’s Long Shadow, Food and Agriculture Organization of the United Nations. Retrieved 3/8/2013 from ftp://ftp.fao.org/docrep/fao/010/a0701e/a0701e04.pdf

[15] Barlow, M., and Clarke, T. “Water Privatization.” Global Policy Forum. 2004.http://www.globalpolicy.org/component/content/article/209/43398.html (12/04/10)

[16] Correll, DeeDee. “Out West, a new kind of water war.” Los Angeles Times. April 02, 2009.http://articles.latimes.com/2009/apr/02/nation/na-bottled-water2 (12/04/10)

[17] Historical Perspective: MCWC vs Nestlé Waters North America/Ice Mountain.” Michigan Citizens for Water Conservation. Retrieved 9/4/17 from http://savemiwater.org/historical-perspective-mcwc-vs-nestle-waters-north-americaice-mountain/

[18] Dayen, David. “How Nestlé Gets Away With Pumping California’s Water for Next to Nothing.” Los Angeles Magazine. August 12, 2016. Retrieved from http://www.lamag.com/citythinkblog/nestle-gets-away-pumping-californias-water-next-nothing/ (9/8/16)

[19] Conlin, Michelle. “A Town Torn Apart by Nestlé.” Business Week. April 16, 2008. https://www.bloomberg.com/news/articles/2008-04-15/a-town-torn-apart-by-nestl (9/7/17)

[20] Kersgaard, Scot. “Nestlé water deal rained down cash on key Chaffee County locals.” The Colorado Independent. August 12, 2010. http://coloradoindependent.com/55554/nestle-to-begin-draining-millions-of-gallons-of-arkansas-river-water (12/11/10)

[21] Kersgaard, Scot. “Nestlé OK’d to turn Arkansas River springs into bottled water product.” The Colorado Independent. July 27, 2010.
http://coloradoindependent.com/58242/nestle-ok%E2%80%99d-to-turn-arkansas-river-springs-into-bottled-water-product (12/11/10)

[22] Kersgaard, Scot. “Aurora may not have right to sell water to Nestle.” The Colorado Independent. June 25, 2010. http://coloradoindependent.com/56249/aurora-may-not-have-the-right-to-sell-water-to-nestle (12/11/10)

[23] “All Bottled Up: Nestlé’s Pursuit of Community Water.” Food & Water Watch. 2009http://www.scribd.com/doc/9739406/All-Bottled-Up-Nestles-Pursuit-of-Community-Water (12/04/10)

[24] Grossman, David. “Breaking the bottled water habit.” USA Today. September 22, 2008.http://www.usatoday.com/travel/columnist/grossman/2008-09-19-bottled-water_N.htm (12/04/10)

[25] Barlow, M., and Clarke, T. “Water Privatization.” Global Policy Forum. 2004.http://www.globalpolicy.org/component/content/article/209/43398.html (12/04/10)

[26] Deutsch, Claudia. “Vivendi of France Acquiring U.S. Filter.” The New York Times. March 23, 1999. http://www.nytimes.com/1999/03/23/business/vivendi-of-france-acquiring-us-filter.html(12/04/10)

[27] “Suez Environnement’s Poor Record in the United States.” Food & Water Watch. 2010. Retrieved 9/7/17 from https://www.foodandwaterwatch.org/sites/default/files/Suez%20Report%20May%202010.pdf

[28] Garofalo, Pat. “Facts vs. Fiction: Conservatives Claims About Small Business Taxes Are Bogus.” Center for American Progress. November 15, 2010.
http://www.americanprogress.org/issues/2010/11/small_biz_claims.html (12/11/10)

[29] “Bolivian Activist Oscar Olivera on Bechtel’s Privatization of Rainwater and Why Evo Morales Should Remember the Ongoing Struggle Over Water.” Democracy Now! Interview with Amy Goodman. October 05, 2006http://www.democracynow.org/2006/10/5/bolivian_activist_oscar_olivera_on_bechtels (12/11/10)

[30] “Water Privatization Spreads, Despite Detractors.” E/The Environmental Magazine. September 18, 2010. http://www.thedailygreen.com/environmental-news/latest/water-privatization (12/11/10)

[31] Shultz, Jim. “The Politics of Water in Bolivia.” The Nation. January 28, 2005.
http://www.thenation.com/article/politics-water-bolivia (12/13/10)

[32] “Water Privatization: Latin America.” Food & Water Watch. Retrieved 3/10/2013 from http://www.foodandwaterwatch.org/global/latin-america/water-privatization-3/

[33] Shiva, Vandana. “Resisting Water Privatisation, Building Water Democracy.” Paper for the World Water Forum. 2006. http://www.globalternative.org/downloads/shiva-water.pdf (9/4/17)

[34] Kumar, Rahul. “Indian Water Activists Launch Anti-Privatization Campaign.” OneWorld. February 7, 2006. Retrieved on 9/4/17 from http://www.lookingglassnews.org/viewstory.php?storyid=4890

[35] Yacoubou, Jeanne. “The Vegetarian Solution to Water Pollution.” Vegetarian Journal. 2009.http://www.vrg.org/journal/vj2009issue1/2009_issue1_water_pollution.php (12/04/10)

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