A crop duster flying over the fields in the late afternoon.

La contaminación (Agua, Aire, Sustancias Químicas)

La contaminación producida por las granjas de cría intensiva

En el mundo actual, agobiado por un sinnúmero de problemas ambientales, las granjas de cría intensiva de animales son uno de los principales causantes de contaminación.[1] En las granjas de cría intensiva se utilizan grandes cobertizos semejantes a bodegas para hacinar y confinar a las vacas, a los cerdos y a los pollos antes de llevarlos al matadero para la producción masiva de carne y también para la producción masiva de leche y huevos. En investigaciones científicas se ha encontrado que esta práctica conlleva “un grado inaceptable de riesgo para la salud pública y hace daño al ambiente…”[2] Sin embargo, a pesar del alto costo social y ecológico que tiene la cría intensiva de animales, muchos gobiernos promueven una industria tan insostenible como esta con el fin de abastecer el creciente mercado global de carne, que según las proyecciones, se duplicará para 2050.[3]

La contaminación producida por las granjas de cría intensiva 

En general, la contaminación que se produce en las granjas de cría intensiva proviene de dos fuentes principales:

Los desechos que generan las granjas de animales 

Las granjas de cría intensiva concentran normalmente a cientos de miles de animales en una sola área, y una explotación a gran escala puede generar tantos excrementos como los que produciría una ciudad pequeña.[4] Según la Agencia para la Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA, por sus siglas en inglés): “Una sola vaca lechera produce 120 libras (54 kg) diarias de excremento húmedo, lo que equivale a la cantidad de excremento que producen de 20 a 40 personas”.[5] Partiendo de las cifras de la EPA, esto significa que las1.8 millones de vacas lecheras de California producen la misma cantidad de excremento que producirían de 36 a 72 millones de personas. Por lo tanto, al tomar en cuenta a las decenas o cientos de miles de animales, no sorprende que la cantidad de excremento que estos producen sea 130 veces mayor que la producida por la humanidad entera cada año.[6] Durante cientos de años los granjeros han recurrido a la práctica de fertilizar sus campos con el estiércol producido por su ganado. Sin embargo, las granjas de cría intensiva producen mucho más estiércol del que la tierra puede absorber,[7] por lo que la eliminación de este subproducto tóxico se ha convertido en un grave problema para la industria agropecuaria y para la sociedad.

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El excremento animal originado en las granjas de cría intensiva, a diferencia del humano, no recibe tratamiento como aguas servidas, por lo tanto es 500 más concentrado que los desechos humanos tratados [8] y conserva intactos los agentes patógenos y los compuestos químicos volátiles.[9] A pesar de ello, lo normal es que los granjeros utilicen gigantescos aspersores de chorro para rociar estiércol licuado en los campos donde se producen los cultivo forrajeros. Lo que no usan de este modo, lo almacenan en grandes fosas sépticas al aire libre que abarcan el área de varios campos de futbol[10] y contienen millones de galones de desechos.[11]No obstante, ninguno de estos métodos de dispersión es seguro o sostenible para el ambiente.

Los productos agroquímicos 

Investigaciones pasadas han mostrado que de todos los químicos agriculturales aplicados en los Estados Unidos, alrededor de 37 por ciento son usados en cultivos para animales criados para comida.[12] Los productos químicos agrícolas (o agroquímicos) incluyen una amplia variedad de productos químicos que se utilizan en la agricultura, como son los pesticidas (insecticidas, herbicidas y fungicidas), los fertilizantes sintéticos, las hormonas y los antibióticos. Los agricultores aplican productos agroquímicos en los cultivos forrajeros con el fin de aniquilar insectos, roedores, malezas y otros organismos que, de lo contrario, suplantarían o se comerían dichos cultivos destinados a alimentar a los animales. Estas sustancias también se aplican directamente a la piel, al pelaje o al plumaje de los animales para combatir infestaciones de insectos.[13]

Sin embargo, muchos de los productos agroquímicos aprobados por la EPA contienen ingredientes conocidos por ser carcinógenos,[14] en tanto otros producen alergias severas, defectos de nacimiento y diversos problemas de la salud.[15] Además de lo anterior, los productores de cultivos forrajeros dependen enormemente de los fertilizantes sintéticos a base de petróleo,[16] y los excrementos de los animales contienen residuos de las dosis masivas no terapéuticas de antibióticos y hormonas de crecimiento que les inyectan o suministran en los alimentos de forma rutinaria con el fin de prevenir enfermedades y acelerar el engorde.[17] Los compuestos peligrosos que contienen los productos agroquímicos acaban contaminando el ambiente cuando el viento y la lluvia los dispersan.

Efectos ambientales de la contaminación producida por las granjas de cría intensiva 

Las granjas de cría intensiva vierten decenas de millones de toneladas de desechos de animales y de productos agroquímicos todos los años en el ambiente; un proceso que causa la contaminación del suelo, del agua y del aire.

La contaminación del suelo

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En la producción de la mayoría de los cultivos forrajeros se aplica una combinación de estiércol sin tratar y fertilizantes sintéticos. Ambos contienen cantidades excesivas de nitrógeno, fósforo y metales pesados, como zinc, cobre, cromo, arsénico, cadmio y plomo.[18] Si bien estas sustancias nutren a las plantas, los agricultores industriales hacen uso excesivo de ellas con el fin de aumentar la productividad de las cosechas. Todo lo que el terreno no pueden incorporar, especialmente cuando el material está ya saturado tras los fuertes aguaceros[19], acaba por contaminar el suelo y, con el tiempo, deteriora su capacidad de retención de agua y su fertilidad.[20]

Además de lo anterior, se ha demostrado que los granjeros estadounidenses han utilizado 750 millones de libras (340 millones de kg) de unos 20,000 productos agroquímicos distintos en un solo año,[21] entre los que hay insecticidas y herbicidas que acaban contaminando los ecosistemas naturales. En vista de que con los años algunas malezas e insectos han desarrollado resistencia a estos compuestos, los investigadores químicos están abocados a sintetizar pesticidas cada vez más potentes y tóxicos cuyo impacto sobre el ambiente es aún mayor.

Los residuos de estos productos químicos se pueden encontrar en todos los eslabones de la cadena alimentaria, y se van concentrando cada vez más conforme se avanza en la cadena debido al proceso de bioacumulación. Lo anterior significa que, en un sistema que abarca desde los microorganismos hasta los seres humanos, las personas que consumen productos de origen animal ingieren las dosis más altas de toxinas.

La contaminación del agua

 La causa más común de la contaminación del agua en los Estados Unidos es la presencia de nitrógeno y fósforo en concentraciones excesivas. En el informe del Inventario Nacional de la Calidad del Agua de 2002 se resalta que la escorrentía agrícola fue “la causa principal del deterioro de los ríos y corrientes de agua, y la segunda causa del deterioro de lagos, estanques y reservas de agua”.[22] Esto incluye la escorrentía de los fertilizantes, que por lo general ocurre cuando la lluvia arrastra dichas sustancias a los cauces de agua.  La escorrentía de los fertilizantes sintéticos y de los desechos de animales puede envenenar las fuentes de agua potable y los ecosistemas acuáticos, y causar un daño enorme a la salud humana[23] y a la vida salvaje.[24] En el sur de los Estados Unidos, donde abundan las granjas avícolas de cría intensiva, hasta un tercio del total de los pozos subterráneos no cumplieron con las normas para el nitrato en el agua potable segura establecidas por la EPA. El nitrato es una forma de nitrógeno muy concentrada en el excremento de pollo.[25]

Los excrementos de los animales almacenados en las fosas sépticas también se pueden infiltrar a través del suelo hasta alcanzar las aguas subterráneas o debido a derrames durante las tormentas. [26] Por ejemplo, en 1995 colapsó una laguna de sedimentación de excrementos de cerdo de ocho acres de extensión en Carolina del Norte, lo que provocó el derrame de 22 millones de galones (83 millones de litros) de aguas negras sin tratar en el río New River y la muerte de millones de peces.[27] Un estudio de la Universidad de California en Davis encontró que en California, el mayor productor de lácteos en la nación, la actividad agropecuaria es responsable de causar una seria contaminación con nitratos en las áreas donde se desarrolla dicha actividad. Los autores del estudio determinaron que los nitratos permanecen en esas áreas durante décadas incluso tras la desaparición de las operaciones agropecuarias.[28] Según la EPA, desde 2007 los excrementos animales producidos en las granjas de cría intensiva han contaminado las aguas subterráneas en 17 estados así como 35,000 millas (56,000 km) de corrientes fluviales en 22 estados.[29]

Los vertidos de las granjas de cría intensiva también causan floraciones de algas que matan a los peces al consumir todo el oxígeno presente en el agua, lo que contribuye a la formación de cientos de “zonas muertas” por todo el mundo en las que las criaturas no pueden sobrevivir. La mayor de estas “zonas muertas” se encuentra en el Golfo de México y cubre casi el área del estado de Nueva Jersey.[30]

La acuicultura (la cría de peces en jaulas submarinas) también contribuye enormemente a la contaminación del agua, especialmente en los manglares, donde comúnmente se lleva a cabo esta actividad. Al igual que la industria pecuaria terrestre, la acuicultura intensiva maximiza la eficiencia de la producción al concentrar la mayor cantidad de animales en el menor espacio posible y genera toneladas de materia fecal que no reciben tratamiento, las cuales contaminan y privan de oxígeno a los hábitats acuáticos.

La contaminación del aire

Las granjas de cría intensiva contribuyen a la contaminación del aire a través de varios gases que se forman a partir de los desechos de los animales.[31] El material particulado y las toxinas bacterianas que se encuentran en altas concentraciones en las instalaciones de cría industrializada de animales y sus alrededores, han causado graves problemas respiratorios[32] y trastornos cardiacos.[33] El amonio que se produce en las fosas de estiércol líquido nutre a las poblaciones de bacterias que generan ácido, el cual se evapora y combina con el óxido nitroso de los fertilizantes y con la contaminación industrial para dar origen a la lluvia de ácido nítrico. Esta causa la pérdida de nutrimentos del suelo, la devastación de los bosques y mata a los peces al lixiviar minerales tóxicos del suelo que se infiltran en los ecosistemas acuáticos. A pesar de que las emisiones provenientes de los fertilizantes agrícolas constituyen la principal causa de la lluvia de ácido nítrico (tan solo por detrás de las causadas por los vehículos motorizados y las de las plantas generadoras a partir de carbón), en los Estados Unidos prácticamente no están sujetas a ninguna regulación.[34]

La actividad pecuaria es además responsable de producir más de la mitad del total de gases de invernadero[35] de la humanidad (debido en gran medida al uso de las tierras arables para sembrar cultivos forrajeros, a los eructos y la flatulencia de los animales, y a las emanaciones de sustancias químicas del estiércol). Esto incluye un 37 por ciento de metano antropogénico (producido por los seres humanos). El gas metano es 23 veces más potente que el dióxido de carbono como agente de cambio climático.[36] Sin embargo, a pesar del papel fundamental que juegan las granjas de cría intensiva en la crisis del cambio climático, la EPA no tiene en la actualidad la autoridad para regular las emisiones de gases de invernadero causadas por la industria pecuaria de los Estados Unidos.[37]

Lo que usted puede hacer para ayudar 

Adoptar una forma de vida vegana como una manera de mostrar su oposición a la destrucción ambiental causada por las granjas de cría intensiva no solamente es mejor para su salud sino que también salva la vida de los animales. Usted puede llevar la alimentación ecológica un paso más allá al apoyar a los agricultores orgánicos que no utilizan agroquímicos y fertilizantes sintéticos. Alimentarse con productos orgánicos también puede mejorar su salud y contribuye a reducir el número de trabajadores agrícolas que están expuestos a los productos químicos tóxicos.

Referencias: 

[1] “Livestock’s Long Shadow: Environmental Issues and Options.” The United Nations: Food and Agriculture Organization. 2006. Retrieved 3/5/2013 from http://www.fao.org/docrep/010/a0701e/a0701e00.HTM

[2] “Putting Meat on the Table: Industrial Farm Animal Production in America.” Pew Commission on Industrial Farm Animal Production. 2008. http://www.ncifap.org/bin/e/j/PCIFAPFin.pdf (11/13/10)

[3] Bittman, Mark. “Rethinking the Meat Guzzler.” The New York Times. 2008.http://www.nytimes.com/2008/01/27/weekinreview/27bittman.html (11/13/10)

[4] “Facts about Pollution from Livestock Farms.” National Resources Defense Council. 2005.http://www.nrdc.org/water/pollution/ffarms.asp (11/13/10)

[5] “Notes from Underground,” U.S. Environmental Protection Agency. Fall 2001. (8/05/17) http://bit.ly/2zv18Ft

[6] Moore, Heather. “You Can’t Be a Meat-Eating Environmentalist.” American Chronicle. 2007.http://www.americanchronicle.com/articles/view/24825 (11/13/10)

[7] “Putting Meat on the Table: Industrial Farm Animal Production in America.” Pew Commission on Industrial Farm Animal Production. 2008. http://www.ncifap.org/bin/e/j/PCIFAPFin.pdf (11/13/10)

[8] “Putting Meat on the Table: Industrial Farm Animal Production in America.” Pew Commission on Industrial Farm Animal Production. 2008. http://www.ncifap.org/bin/e/j/PCIFAPFin.pdf (11/13/10)

[9] Wiley, K., Vucinich, N., Miller, J., & Vanzi, M. (2004, November). Confined Animal Facilities in California. http://sor.senate.ca.gov/sites/sor.senate.ca.gov/files/%7BD51D1D55-1B1F-4268-80CC-C636EE939A06%7D.pdf (08/05/17)

[10] “Report Documents Waste Lagoons’ Threats to Environment, Public Health,” Natural Resources Defense Council. 2001. http://www.laondaverde.org/media/pressReleases/010724.asp (08/15/17)

[11] “Hurricane Matthew Killed Millions of Farm Animals in North Carolina,” Mother Jones. 2016. http://bit.ly/2hXq3aP (10/20/17)

[12] “Livestock’s Long Shadow: Environmental Issues and Options.” The United Nations: Food and Agriculture Organization. 2006. http://www.fao.org/docrep/010/a0701e/a0701e00.htm (11/13/10)

[13] “Agricultural Chemical Usage Swine and Swine Facilities.” U.S. Department of Agriculture, National Agricultural Statistics Service. 2006. http://usda.mannlib.cornell.edu/usda/current/AgChemUseSwine/AgChemUseSwine-12-20-2006.txt (11/13/10)

[14] “Reducing Environmental Cancer Risk: What We Can Do Now.” The President’s Cancer Panel. 2010. https://deainfo.nci.nih.gov/advisory/pcp/annualreports/pcp08-09rpt/pcp_report_08-09_508.pdf

[15] Potential Health Effects of Pesticides. (2017, November 6). Retrieved November 09, 2017, from https://extension.psu.edu/potential-health-effects-of-pesticides-2

[16] Horrigan, L., Lawrence, R., Walker, P. “How Sustainable Agriculture Can Address the Environmental and Human Health Harms of Industrial Agriculture.” Center for a Livable Future, Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health, Environmental Health Perspectives. 2002. https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC1240832/pdf/ehp0110-000445.pdf (4/12/13)

[17] Orlando, E., Kolok, A., et al. “Endocrine-Disrupting Effects of Cattle Feedlot Effluent on an Aquatic Sentinel Species, the Fathead Minnow.” Environmental Health Perspectives. Vol. 112(3). p. 346-52. March 2004. Retrieved 3/7/2013 from http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC1241866/pdf/ehp0112-000353.pdf

[18] Li, Y., McCrory, F., et al. “A Survey of Selected Heavy Metal Concentrations in Wisconsin Dairy Feeds.” American Dairy Science Association, 2005. http://download.journals.elsevierhealth.com/pdfs/journals/0022-0302/PIIS0022030205729726.pdf (11/13/10)

[19] Hamilton, Keegan, “Craptastrophe: Record rainfall has created a dung dilemma for Missouri farmers.” The River Front Times. July 9, 2008. http://www.riverfronttimes.com/2008-07-09/news/craptastrophe-record-rainfall-has-created-a-dung-dilemma-for-missouri-farmers/ (11/23/10)

[20] Horrigan, L., Lawrence, R., Walker, P. “How Sustainable Agriculture Can Address the Environmental and Human Health Harms of Industrial Agriculture.”
Center for a Livable Future, Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health, Environmental Health Perspectives. 2002. https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC1240832/pdf/ehp0110-000445.pdf (4/12/13)

[21] Fano, Alix, Lethal Laws, 1997, page 108.

[22] “Water Contamination,” Centers for Disease Control and Contamination. 2016 https://www.cdc.gov/healthywater/other/agricultural/contamination.html (10/20/17)

[23] Moore, Heather. “Tyson Fined $2M For Mucking Up Missouri River.” Care2.org. 2009. http://www.care2.com/causes/environment/blog/tyson-fined-2m-for-mucking-up-missouri-river/ (11/13/10)

[24] Royte, Elizabeth. “Transsexual Frogs: A popular weed killer makes some frogs grow the wrong sex organs. Your drinking water may have 30 times the dose they’re getting.” Discover. February 2003. http://discovermagazine.com/2003/feb/featfrogs (11/13/10)

[25] Goodman, Peter S, “An Unsavory Byproduct,” Washington Post. August 1, 1999. http://www.washingtonpost.com/wp-srv/local/daily/aug99/chicken1.htm (11/23/10)

[26] Moore, Heather. “Tyson Fined $2M For Mucking Up Missouri River.” Care2.org. 2009. http://www.care2.com/causes/environment/blog/tyson-fined-2m-for-mucking-up-missouri-river/ (11/13/10)

[27] “CAFOs and Environmental Justice: The Case of North Carolina,” Environmental Health Perspectives. 2013.  https://ehp.niehs.nih.gov/121-a182/ (10/20/17)

[28] “Groundwater nitrate contamination grows in California farm areas,” Los Angeles Times. 2012. http://articles.latimes.com/2012/mar/14/local/la-me-water-nitrate-20120314 (10/20/17)

[29] Weeks, Jennifer. “Factory Farms.” CQ Researcher. January 12, 2007. https://prairierivers.org/wp-content/uploads/2009/12/factory-farms.pdf (11/13/10)

[30] Roach, John. “Gulf of Mexico ‘Dead Zone’ Is Size of New Jersey,” National Geographic News. May 25, 2005. http://news.nationalgeographic.com/news/2005/05/0525_050525_deadzone.html(11/13/10)

[31] “Manure Gas Dangers Fact Sheet.” Farm Safety Association. 2002.http://www.sustainabletable.org/issues/airpollution/footnotes/7_8_18.pdf (11/13/10)

[32] “Controlling Livestock Ammonia Emissions Could Reduce Harmful Atmospheric Particulates Blanketing US East Coast.” ScienceDaily. March 9, 2007.http://www.sciencedaily.com/releases/2007/02/070227105447.htm (11/23/2010)

[33] Brigham, K., and Meyrick, D. “Endotoxin and Lung Injury.” American Review of Respiratory Disease. May 1986. http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/3085564?dopt=Citation (11/13/10)

[34] Tennesen, Michael. “Sour Showers: Acid Rain Returns—This Time It Is Caused by Nitrogen Emissions.” Scientific American. June 21, 2010. http://www.scientificamerican.com/article.cfm?id=acid-rain-caused-by-nitrogen-emissions (11/26/10)

[35] Goodland, R., and Anhang, J. “Livestock and Climate Change.” World Watch Institute. 2009.http://www.worldwatch.org/files/pdf/Livestock%20and%20Climate%20Change.pdf (11/13/10)

[36] “Livestock’s Long Shadow: Environmental Issues and Options.” The United Nations: Food and Agriculture Organization. 2006. http://www.fao.org/docrep/010/a0701e/a0701e00.htm (03/07/13)

[37] Bravender, R., Geman, B., et al. “Farm Interests Use EPA Spending Bill to Fight Climate Regs.” The New York Times. 2009. http://www.nytimes.com/gwire/2009/06/19/19greenwire-farm-interests-use-epa-spending-bill-to-fight-85048.html (11/13/10)

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